La Chine est à la croisée des chemins alors qu’elle étend sa présence économique en Afrique du Nord-Ouest. L’aggravation des tensions entre l’Algérie et le Maroc pourrait menacer les intérêts économiques et géopolitiques chinois dans la région. Mais Pékin pourrait avoir le pouvoir de combler le fossé et de réorienter la Méditerranée occidentale vers son initiative « Belt and Road » (BRI).
La détente entre l’Algérie et le Maroc s’effiloche. Le Front Polisario, soutenu par l’Algérie, un mouvement sahraoui qui cherche à établir sa souveraineté sur le Sahara occidental, a mis fin à un cessez-le-feu de 29 ans avec Rabat en novembre 2020. Le Front Polisario a repris sa lutte armée peu avant que les États-Unis ne reconnaissent officiellement le contrôle marocain sur la région contestée en décembre 2020.
L’Algérie est maintenant confrontée à des décisions critiques sur la manière de compenser la puissance croissante du Maroc. Alger envisage d’intensifier son soutien au Front Polisario et de renforcer sa propre présence militaire à la frontière marocaine. Cela pourrait menacer ses intérêts dans les ressources de l’Afrique du Nord-Ouest et compromettre ses projets de connectivité transcontinentale via la Méditerranée occidentale.

Les phosphates et les terres rares de l’Afrique du Nord-Ouest présentent un intérêt vital pour la Chine. Le Maroc possède plus de 70 % des réserves mondiales de roche phosphatée, tandis que l’Algérie possède le quatrième stock mondial. En 2018, la société chinoise CITIC Construction a signé un accord avec la société algérienne Sonatrach pour construire une installation de production intégrée de phosphate d’une valeur de 6 milliards de dollars US, qui porterait la production annuelle de l’Algérie à 10 millions de tonnes. Parallèlement, la société chinoise Hubei Forbon Technology a créé une coentreprise avec le géant public marocain du phosphate OCP en janvier 2021 pour développer des engrais de nouvelle génération.
Pékin a également un œil sur les éléments de terres rares qui seraient situés dans les gisements de phosphore du Sahara occidental. Le groupe de défense Western Sahara Resource Watch a allégué à plusieurs reprises l’implication de la Chine dans des achats illégaux de phosphates du Sahara occidental.
La Chine cherche à jouer un rôle stratégique dans le développement de la connectivité Europe-Afrique à travers la Méditerranée occidentale. Pékin a des intérêts dans le corridor de transport commercial émergent entre l’Afrique de l’Ouest et l’Europe de l’Ouest, basé sur la ligne ferroviaire à grande vitesse d’Al-Boraq et le port de Tanger Med récemment agrandi, qui est désormais le plus grand port de la Méditerranée.

L’expansion de Tanger Med a été rendue possible par un investissement du China Merchants Group. Des entreprises chinoises ont ouvert des usines de fabrication au Maroc pour s’intégrer dans les chaînes de valeur Europe-Afrique créées par la ligne ferroviaire d’al-Boraq et le port de Tanger Med. CITIC Dicastal a créé une usine de 400 millions de dollars US pour fournir des équipements à l’usine d’assemblage automobile du groupe français PSA. China Communications Construction Company construit le pôle industriel Mohammed VI Tangier Tech City pour attirer davantage de multinationales et d’entreprises chinoises au Maroc.

Pékin soutient également la création d’un corridor d’infrastructures à travers l’Algérie, qui reliera l’Afrique subsaharienne à la Méditerranée. En 2016, Alger a signé un accord avec la China State Construction Engineering Corporation et la China Harbor Engineering Company pour la construction du port algérien d’El Hamdania. Avec une capacité de 6,5 millions d’équivalents vingt pieds, El Hamdania pourrait fonctionner comme la plaque tournante d’un corridor Afrique-Europe.
Avant que les États-Unis ne reconnaissent officiellement le contrôle du Maroc sur le Sahara occidental, de nombreuses nations africaines et arabes avaient déjà ouvert des consulats dans la région contrôlée par le Maroc. À mesure que la solidarité africaine et arabe avec l’opposition de l’Algérie aux revendications de souveraineté du Maroc s’effrite, les tensions entre Alger et Rabat augmentent. En 2020, les Forces armées royales du Maroc ont annoncé la construction d’une caserne militaire à seulement 38 kilomètres de la frontière algérienne. Les médias algériens ont dépeint ce plan comme une provocation escalatoire et ont indiqué que l’Armée nationale populaire (ANP) algérienne construirait deux bases frontalières. L’Algérie a également approuvé l’année dernière un amendement constitutionnel autorisant l’ANP à intervenir en dehors des frontières algériennes.

La Chine maintient une politique neutre sur le conflit du Sahara occidental, soutenant officiellement les efforts de l’ONU pour un référendum sahraoui longtemps retardé, tout en équilibrant soigneusement ses intérêts économiques au Maroc et en Algérie. Les tensions entre l’Algérie et le Maroc ont atteint un point culminant, mais il est possible de réorienter le conflit vers la coopération. La Chine peut jouer un rôle constructif dans ces négociations.
Alors que les exportations de l’Algérie vers la Chine sont minimes, ses importations de 2019 en provenance de la Chine ont totalisé 5,4 milliards de dollars américains. La pandémie de COVID-19 et la chute des prix du pétrole ont gravement affecté l’économie algérienne, car les ventes de pétrole et de gaz représentent 60 % du budget de l’État. Peu encline à solliciter le soutien du FMI, Alger se tourne vers la Chine. Le 11 octobre 2020, l’Agence chinoise de coopération internationale au développement a signé un accord avec Alger pour approfondir la participation de l’Algérie à la BRI de la Chine.
Rabat peut offrir des opportunités pour Alger de participer à la connectivité commerciale en développement du Maroc. Cela cadrerait bien avec les efforts de Pékin pour intégrer la Méditerranée occidentale dans la BRI. Pour sa part, l’Algérie doit se joindre aux pourparlers entre le Maroc et le Front Polisario afin de garantir des arrangements futurs pour les Sahraouis.

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