Pourquoi les yeux des chats brillent généralement sur les photos prises en noir?

Les chats et de nombreux autres animaux, dont la plupart des chiens, peuvent réfléchir la lumière de leurs yeux. C’est pourquoi les yeux des chats brillent généralement sur les photos prises dans une pièce faiblement éclairée ou s’illuminent lorsqu’ils sont éclairés dans l’obscurité par une lampe de poche ou les phares d’une voiture.

Les espèces dont les yeux brillent ont évolué pour mieux voir dans des conditions de faible luminosité, soit parce qu’elles cherchent leur nourriture, soit parce qu’elles doivent surveiller leurs prédateurs toute la nuit, soit parce qu’elles chassent principalement à l’aube et au crépuscule. En fait, les chats domestiques peuvent voir dans des conditions qui ne sont que 16 % aussi lumineuses que celles dont l’homme a besoin.

Les chats y parviennent grâce à la spécificité de leurs pupilles, ces ouvertures noires au milieu des yeux qui s’élargissent et se rétrécissent en fonction de la lumière. Les pupilles fonctionnent comme des fenêtres, les plus grandes laissant entrer plus de lumière dans l’œil. Et les pupilles d’un chat peuvent devenir jusqu’à 50 % plus grandes que celles d’un humain en cas de faible luminosité. Les chats possèdent également un nombre plus élevé que nous d’un type spécifique de cellules sensibles à la lumière à l’arrière de leurs yeux. Ces cellules, appelées bâtonnets, captent la lumière de faible intensité.

Le tapetum lucidum

En plus d’avoir de grandes pupilles et de nombreux bâtonnets, les chats ont quelque chose que les humains n’ont pas : un tapetum lucidum, un terme médical latin qui se traduit par « tapisserie lumineuse ou brillante ». Le tapetum lucidum est également connu sous le nom de « cerne ».

Il est situé à l’arrière de l’œil, derrière la rétine, une fine couche de tissu qui reçoit la lumière, la convertit en signal électrique et envoie ce signal au cerveau pour qu’il interprète l’image.

Le tapetum lucidum du chat est composé de cellules avec des cristaux qui, comme un miroir, renvoient la lumière vers la rétine. Cela donne à la rétine une seconde chance d’absorber davantage de lumière.

Le tapetum lucidum félin est spécial car son composé réfléchissant est la riboflavine, un type de vitamine B. La riboflavine a des propriétés uniques qui amplifient la lumière à une longueur d’onde spécifique que les chats peuvent bien voir, ce qui augmente considérablement la sensibilité de la rétine à la lumière faible.

Chez les chats, le tapetum brille le plus souvent en jaune-vert ou jaune-orange, mais la couleur varie, tout comme leur iris – la partie colorée de leur œil, qui peut être verte, jaune, bleue ou dorée. La variation de la couleur du tapetum n’est pas propre aux chats et peut être observée chez de nombreuses espèces.

Les yeux d’autres animaux brillent aussi

De nombreux autres animaux qui ont besoin de voir la nuit ont un tapetum lucidum. Cela inclut les prédateurs et les proies, du renard sauvage aux moutons et chèvres d’élevage.

Le tapetum lucidum est également utile aux poissons, aux dauphins et aux autres animaux aquatiques, car il leur permet de mieux voir dans les eaux sombres et troubles.

Chez les animaux terrestres, le tapetum se trouve dans la moitié supérieure de l’œil, derrière la rétine, car ils ont besoin de mieux voir ce qui se trouve sur le sol. Mais chez les animaux aquatiques, le tapetum occupe la majeure partie de l’œil, car ils doivent voir tout ce qui les entoure dans l’obscurité.

Comme les chats, le lémurien, un petit primate, et son proche parent, le bébé des buissons – également connu sous le nom de « singe de nuit » – possèdent également un tapetum superréfléchissant fabriqué à partir de riboflavine.

Même si beaucoup d’animaux ont les yeux brillants, certains petits chiens domestiques n’ont pas cette caractéristique. La plupart des animaux aux yeux bleus et au pelage blanc ou clair ont également perdu cette caractéristique.

Ne vous inquiétez donc pas si les yeux de votre chien ou de votre chat ne brillent pas. La liste des autres espèces dépourvues de tapetum lucidum comprend les porcs, les oiseaux, les reptiles et la plupart des rongeurs et des primates – y compris les humains.

Y a-t-il un inconvénient ?

Malheureusement, les animaux dotés d’un tapetum lucidum sacrifient une partie de leur acuité visuelle pour leur capacité à voir dans des conditions de faible luminosité.

En effet, toute cette lumière qui rebondit en se réfléchissant sur le tapetum peut rendre ce qu’ils voient un peu plus flou. Ainsi, un chat doit être sept fois plus proche d’un objet pour le voir aussi nettement qu’une personne dans un endroit bien éclairé.

Mais ne vous inquiétez pas, je suis sûr que votre chat préférerait voir clair la nuit plutôt que de lire un livre.

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